Edgar Degas semble ne s'être jamais réconcilié avec l'étiquette d'"impressionniste"


Edgar Degas semble ne s'être jamais réconcilié avec l'étiquette d'"impressionniste", préférant se qualifier de "réaliste" ou d'"indépendant". Néanmoins, il a été l'un des fondateurs du groupe, l'un des organisateurs de ses expositions et l'un de ses membres les plus importants. Comme les impressionnistes, il cherche à saisir des moments fugaces dans le flux de la vie moderne, mais il ne s'intéresse guère aux paysages de plein air, préférant les scènes de théâtre et de café éclairées par la lumière artificielle, qu'il utilise pour clarifier les contours de ses personnages, conformément à sa formation académique.

Né en 1834, issu d'une riche famille de banquiers, Degas reçoit une éducation classique (latin, grec et histoire ancienne) au lycée Louis-le-Grand à Paris. Son père reconnaît très tôt les dons artistiques de son fils et encourage ses efforts en matière de dessin en l'emmenant fréquemment dans les musées parisiens. Degas commence par copier des tableaux de la Renaissance italienne au Louvre et se forme dans l'atelier de Louis Lamothe, qui enseigne dans le style académique traditionnel, avec son accent sur la ligne et son insistance sur l'importance cruciale du dessin. Degas a également été fortement influencé par les peintures et les fresques qu'il a vues lors de plusieurs longs voyages en Italie à la fin des années 1850 ; il en a fait de nombreux croquis et dessins dans ses carnets.

La preuve de l'éducation classique de Degas est visible dans son tableau de jeunesse, Jeunes Spartiates à l'exercice (vers 1860 ; National Gallery, Londres), relativement statique et en forme de frise, réalisé alors qu'il avait encore une vingtaine d'années. Pourtant, malgré le titre et la suggestion de draperies classiques sur certains des personnages à l'arrière-plan, rien ne permet de situer le sujet de ce tableau dans la Grèce antique. En effet, il a été noté que les jeunes filles ont le nez retroussé et le corps immature des " types de Montmartre ", les précurseurs des danseuses que Degas a si souvent peintes tout au long de sa carrière. Après 1865, lorsque le Salon accepte son tableau d'histoire Les malheurs de la ville d'Orléans (Musée d'Orsay, Paris), Degas ne peint plus de sujets académiques, concentrant son attention sur des scènes de la vie moderne. Il commence à peindre des scènes de loisirs urbains tels que les courses de chevaux et, après 1870 environ, des chanteurs de café-concert et des danseurs de ballet.

Le choix des sujets de Degas reflète son approche moderne. Il privilégie les scènes de danseuses de ballet, de blanchisseuses, de modistes (Chez la modiste, 1882 ; 29.100.38) et des habitants de la basse société parisienne. Son intérêt pour les danseuses de ballet s'est intensifié dans les années 1870, et il a fini par produire environ 1 500 œuvres sur ce sujet. Il ne s'agit pas de portraits traditionnels, mais d'études qui traitent du mouvement du corps humain, explorant la physicalité et la discipline des danseurs par le biais de postures contorsionnées et de points de vue inattendus. Dans Danseuse en train de s'ajuster Sa pantoufle (1873 ; 29.100.941), la pose de la figure est difficile à déchiffrer, vue sous un angle abrupt avec les pieds et la tête au bas de l'image, mais elle donne une idée de la souplesse de la danseuse.

Degas a absorbé la tradition artistique et les influences extérieures et les a réinterprétées de manière innovante. Après l'ouverture du commerce avec le Japon en 1854, de nombreux artistes français, dont Degas, ont été de plus en plus influencés par les estampes japonaises. Mais alors que ses contemporains imprègnent souvent leurs peintures d'images orientales, Degas extrait de ces estampes leurs compositions et points de vue inventifs, notamment dans son utilisation du recadrage et de l'asymétrie. Degas avait également observé comment les maniéristes italiens du XVIe siècle cadraient leurs sujets de la même manière, en coupant parfois une partie de la figure. Par exemple, dans Femme assise près d'un vase de fleurs (1865 ; 29.100.128), la figure est coupée sur le bord droit du tableau, une partie de sa main gauche étant à peine visible dans le coin inférieur droit. Dans sa tenue discrète, elle semble presque accessoire par rapport à l'éruption de couleurs qui compose la composition florale centrale. Les points de vue inhabituels et les cadrages asymétriques sont un thème récurrent dans les œuvres de Degas, en particulier dans ses nombreux tableaux et pastels de danseuses de ballet, depuis les Danseuses s'exerçant à la barre (1877 ; 29.100.34) jusqu'aux Danseuses, roses et vertes (vers 1890 ; 29.100.42) et au-delà. Même dans une œuvre de portrait plus traditionnelle comme la Duchesse de Montejasi avec ses filles, Elena et Camilla (vers 1876 ; Museum of Fine Arts, Boston), il obtient un effet plus moderne en perturbant l'équilibre de la composition.


Degas avait un intérêt vif et scientifique pour un large éventail de médias, dont la gravure, le monotype et la photographie. Avant 1880, il utilisait généralement des huiles pour ses œuvres achevées (2008.277), qui étaient basées sur des études préliminaires et des croquis réalisés au crayon ou au pastel. Mais à partir de 1875, il commence à utiliser plus fréquemment le pastel, même dans ses œuvres achevées, comme Portraits à la Bourse (vers 1878-1879 ; 1991.277.1), qui témoigne d'une compréhension subtile des postures et des vêtements caractéristiques des hommes à chapeau haut-de-forme qu'il représente. En 1885, la plupart de ses œuvres les plus importantes sont réalisées au pastel. Il présente une série de nus, tous réalisés au pastel, à la dernière exposition impressionniste de 1886, dont Femme se baignant dans une baignoire peu profonde (1885 ; 29.100.41). Les personnages de ces pastels ont été critiqués pour leurs poses disgracieuses, comme dans cette œuvre, où le personnage est accroupi dans une baignoire, mais la perspective abrupte donne à l'œuvre un équilibre solide et sculptural.

Degas a expérimenté toute une série de techniques, brisant les textures de surface avec des hachures, contrastant le pastel sec avec le pastel humide, et utilisant la gouache et l'aquarelle pour adoucir les contours de ses personnages. Dans Chevaux de course (vers 1885-88 ; 1999.288.3), qui représente un autre des thèmes favoris de Degas, l'utilisation des hachures donne une impression d'herbe qui se balance. L'immédiateté du moment est saisie dans la jambe levée du cheval au premier plan et dans l'approche raccourcie et angulaire du cheval vigoureux à l'arrière-plan. La chanteuse en vert (vers 1884 ; 61.101.7) montre l'utilisation du pastel par Degas pour obtenir l'effet de l'éclat des projecteurs éclairant son sujet par en dessous et son utilisation de hachures grossières pour suggérer la toile de fond derrière la chanteuse.

À la fin des années 1880, la vue de Degas a commencé à baisser, peut-être à la suite d'une blessure subie lors de son service pour défendre Paris pendant la guerre franco-prussienne de 1870-71. Après cette période, il se concentre presque exclusivement sur les danseuses et les nus, se tournant de plus en plus vers la sculpture à mesure que sa vue baisse. Dans ses dernières années, il s'est surtout attaché à montrer des femmes se baignant, sans aucune gêne et sans pose. Malgré les aperçus apparemment fugaces qu'il a représentés, il a atteint une solidité dans ses figures qui est presque sculpturale.


Source: The Met

Photo: Vogue Getty image




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